Dirección Nacional del Antártico - Instituto Antártico Argentino
 


DESINTEGRACION DE LA BARRERA DE HIELO LARSEN B EN LA
PENINSULA ANTARTICA

Conferencia de Prensa en DNA-IAA el dia 21 de Marzo de 2002
(Ing. P. Skvarca y Lic. H. De Angelis)



Hace apenas dos semanas atrás los científicos Ing. Pedro Skvarca y Lic. Hernán De Angelis de la División Glaciología del Instituto Antártico Argentino (IAA)-Dirección Nacional del Antártico (DNA) ALERTARON desde la Base Marambio, en Antártida, que se intensificaba la desintegración del sector de la barrera de hielo Larsen B, ubicado entre la Base Matienzo (65 °S) y la península Jason (66 °S). Una gran parte de esta barrera acaba de colapsar. El fenómeno tuvo lugar en coincidencia con el verano más cálido registrado en ese sector de la península Antártica durante las últimas tres décadas. Sin embargo, los registros climáticos de la Base Orcadas indican que fue el verano más caluroso del siglo en la región. Se recalca que se trata del calentamiento atmosférico regional, que tiene lugar sólo en la península Antártica y no en el resto del Continente Blanco. Los investigadores mencionados fueron los ULTIMOS en viajar, acampar y realizar mediciones en la zona durante el mes de Octubre de 2001. Las mismas indicaban un aumento del 20% de velocidad de la barrera, presagio claro que una desintegración mayor era de esperar. Los argentinos tuvieron además el PRIVILEGIO de mapear, observar y monitorear la zona en vuelos memorables e históricos realizados el 17 de Febrero y el 13 de Marzo pasado.

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Mapa 1. Mapa de la península Antártica con la barrera de hielo Larsen B
y las estaciones meteorológicas de referencia. En gris se muestra la parte
de la barrera que colapsó.

Las noticias publicadas (La Nación, 5 de Marzo, 2002) señalaban que en los primeros 23 días de Febrero se habían desintegrado 800 km2 de barrera. También se informó que ambos investigadores continuarían en Marambio para monitorear los cambios que pudieran ocurrir en Larsen B. Finalmente, luego de una larga espera debido al mal tiempo se realizó un nuevo vuelo de mapeo con un equipo posicionador GPS el día 13 de Marzo, con la misma tripulación y avión. De este modo se pudo conocer la posición actualizada de lo poco que quedó de la barrera "Larsen B" luego del colapso: tan sólo un 33% de la superficie que poseía en 1995! Metafóricamente hablando, la barrera se hizo añicos (Foto 1). Dicho vuelo histórico permitió calcular que en 24 días, desde el 17 de Febrero (fecha de mapeo anterior) hasta el 13 de Marzo Larsen B perdió otros 2600 km2 !!

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Foto 1. Vista de la barrera de hielo desintegrada al sur de los nunataks Foca.
De este a oeste se ven los nunataks Grey, Bruce y Bull, que muy pronto serán islas
en el Mar de Weddell. Foto P. Skvarca, IAA. Fecha de toma: 13 de Marzo, 2002.


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Foto 2. Volando muy bajo hacia el Cabo Desengaño (a la derecha).
Atrás se pueden ver las cadenas montañosas de la península Antárctica.
Fecha de toma: 13 de Marzo, 2002. Foto S. Tojeiro, FAA.
Durante el vuelo de cinco horas de duración a baja altura se dibujó el nuevo contorno de la costa Antártica (Fotos 2 y 3). Lo que llama poderosamente la atención a la comunidad glaciológica internacional es la increíble rapidez del evento descripto. Es además la primera vez que el Hombre presencia rupturas tan drásticas y repentinas como las ocurridas en Larsen B y en Larsen A (en 1994-95).

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Mapa 2. Mapa de Larsen B, con las sucesivas posiciones de los frentes
desde 1995 hasta 2002, obtenidas de imágenes satelitales y vuelos de mapeo GPS.
Nótese el área perdida entre los vuelos del 17 de Febrero y 13 de Marzo, 2002.

El valor medido por los glaciólogos argentinos sumado a la desintegración ocurrida entre el 31 de Enero y el 17 de Febrero (esta última proporcionada por el Dr. Scambos, del National Snow and Ice Data Center), significa una reducción de 3235 km2, que implica una pérdida del 27% en tan sólo 41 días. Esta pérdida duplica a la ocurrida en Larsen A durante el verano 1994-95, cuando se desintegraron 1600 km2 en igual intervalo de tiempo. Como dice la nota anterior, dichos profesionales atribuyen este colapso de características dramáticas en gran parte al significativo CALENTAMIENTO ATMOSFERICO REGIONAL, que tiene lugar en la península Antártica. Se sabe que las barreras de hielo sufren procesos de fractura, que se intensifica con la presencia de mayor cantidad de agua de fusión de nieve-hielo en su superficie de las mismas. Cabe recordar que durante el verano climático pasado se han registrado las temperaturas promedio históricamente más altas en las Estaciones Orcadas, Esperanza y Marambio, según datos del Servicio Meteorológico Nacional, FAA. Es por ello que se observó en el vuelo anterior extensas lagunas a lo largo y ancho de la barrera y hasta una cascada (Fotos 4 y 4a). Ese es el sector que acaba de desintegrarse. Lo poco que queda de Larsen B presentaba muy pocos signos de fusión.

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Foto 3. Mapeo con GPS en el avión del nuevo frente hacia el Cabo Foyn.
Las grietas paralelas al frente presagian nuevos desprendimientos.
Fecha de toma: 13 de Marzo, 2002. Foto S. Tojeiro, FAA.


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Foto 4. Increible ! Cascada de agua que cae unos 30 metros del frente de barrera.
Foto tomada durante el vuelo del 17 de Febrero por F. Brunetta, FAA.

Otros mecanismos que contribuyen a la ruptura se deben a las tensiones existentes en la barrera originadas por los bordes que la contienen, cuando las fuerzas sobrepasan la resistencia a la fractura. También las corrientes marinas y posibles cambios en las condiciones térmicas en el Mar de Weddell que aún se desconocen, tienen algo que ver con la desintegración. Sin embargo, el efecto disparador es sin duda alguna la gran abundancia de agua de fusión debido a las altísimas temperaturas de verano registradas en la zona. Como ejemplo cabe recordar que la temperatura promedio del mes de Febrero en Marambio fue de +1.4 °C.

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Foto 4a. Vista aerea de sur a norte, tomada el 17 de Febrero luego de haber finalizado
el vuelo de mapeo GPS. Se pueden ver lagunas y drenajes de fusion en la barrera entre los nunataks
Foca. Atras el nunatak Larsen donde se halla ubicada la desactivada Base Matienzo.
Al fondo al norte el Mar de Weddell, donde desaparecio en verano 1994-95 la barrera Larsen A.
Foto P. Skvarca

Durante el vuelo realizado el 13 de Marzo el equipo compuesto por los dos científicos y cuatro tripulantes del avión Twin Otter T-87 de la Fuerza Aérea Argentina observó atónito varios grupos de ballenas, en zonas donde hasta hace un par de semanas y durante varios miles de años había existido una extensa placa de hielo de más de 200 metros de espesor. Según el Profesor E. Domack, del Hamilton College, EEUU., el evento que acaba de ocurrir no tuvo parangón al menos en los últimos 12000 años.

Cabe mencionar que la desintegración de las barreras de hielo y la posterior fusión de los témpanos producto de la ruptura no implica un aumento del nivel del mar. Esto se debe a que la barrera se encontraba ya en equilibrio hidrostático con el mar antes del evento. Lo que sí preocupa luego de haber desaparecido las barreras es el probable retroceso de los glaciares tributarios que las alimentaban y su potencial contribución al aumento global del nivel del mar como así también el impacto impredecible que se producirá en el ecosistema regional.

Como resultado de la desintegración de Larsen B se han producido nuevos cambios drásticos en la costa de la península Antártica y en el ecosistema de la región. Desde el año 1975 la Barrera de Hielo Larsen perdió más de 12000 km2, en coincidencia con el pronunciado calentamiento atmosférico de la región.

Es importante destacar que el Instituto Antártico Argentino trabaja desde 1978 en la Barrera de Hielo Larsen. Desde el año 1994 y acorde al espíritu del Tratado Antártico y del SCAR (Scientific Committee on Antarctic Research), el IAA promovió, organizó y ejecutó, con el apoyo logístico de Fuerza Aérea Argentina, numerosas campañas científicas a los sectores A y B de la Barrera de Hielo Larsen, que ya no existen. Entre los institutos que cooperaron se destaca el Instituto de Meteorología y Geofísica de la Universidad de Innsbruck (IMGI), Austria, el British Antarctic Survey (BAS) del Reino Unido y el Alfred Wegener Institut (AWI), Alemania. Los investigadores del IAA también participaron en estudios sobre la barrera Larsen con científicos del Goddard Space Flying Center (GSFC), de la NASA, NSIDC y otras instituciones científicas de EEUU.


Ing. Pedro Skvarca
glacio@dna.gov.ar


Publicaciones de referencia:

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